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转基因作物“新恐慌”?一些公司使用的基因编辑手段正在避开政府管制

生物技术 时间:2019-10-04 13:02:32 作者:莫敖坤
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想要超市里的西红柿更好吃?如果科学家们将决定口感的基因还原出来,这种美味在西红柿身上就能代代相传。想要谷粒数量是现有玉米两倍的玉米?如果大自然允许,科学家们坚信,基因编辑必定能够创造出这样的产物。

对于科学家们而言,基因编辑的潜力接近于无穷,为人类制造出快速创造抗旱、抗病或口感更好的作物可能只是一个时间问题。然而现实是,这个时间问题正在变得越来越复杂。

以往,人们对转基因作物的争论主要集中于,转基因是把外源基因转入已有生物,基于这种操作的食品也被许多人要求打上明显的“转基因食品”的标识,但是有一种情况“钻了空子”。

一家名为 Calyxt 的创业公司正在生产一种新型大豆。在公司的温室中,每周都要有成千上万株植物的基因被编辑。而他们使用的技术最特别的一点就在于,科学家们能够借此设计出不含外来 DNA 的植物。

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图丨经过改造的作物在 Calyxt 温室的人造光源下生长

这项添加或删除基因片段的技术与传统的杂交方法所能达到的目的相似,不过更加快速。本质上,如果你喜欢某种大豆的特性,并且确切知道决定这种特性的基因,基因编辑能够直接利用分子学方法一步到位,让这种基因移到另一个大豆植株上。

“钻空子”的地方在于,美国农业部判定这种新作物并非“管制作物”。这是由于法律上的一个漏洞:政府的规定仅适用于由植物病原体如细菌或其 DNA 构建的转基因作物。这意味着 Calyxt 不需要经过许可、检查、安全测试等等一系列程序便可以使他们研发出的大豆商业化。

根据其它转基因作物的商业化过程计算,这大约为该公司缩短了至少 13 年时间及 1 .3 亿美元的花销。

对于转基因作物的反对者们来说,这种新的、不受法规管制的作物是一个警示。多年来,他们都在争论称由于安全性不确定,转基因作物应该被禁止。如果它们会引起过敏或使蝴蝶中毒呢?现在争论的战场正在转移,因为如 Calyxt 这样的公司正在创造不包含其它物种 DNA 的新作物。他们能够辩称这种基因编辑仅仅是“加速杂交育种的技术”。

对于批评者们来说,任何尝试将修饰作物定义为自然产物的行为都是一种危险的“谎言”。“如果他们并不需要完成管制流程,农业界的基因修饰的游戏将重新开始,”专注于环境问题的非营利组织 ETC Group 主任 Jim Thomas 说。“他们正在构造转基因作物的定义,从而使基因编辑被排除在外。这便是游戏的奖品。”

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图丨明尼苏达大学的遗传学家 Dan Voytas 利用基因工程技术发明了新作物。

目前,对政府和食品组织的游说已经在全球范围开展。新西兰最终判定该新作物为转基因作物,美国农业部的有机产品委员会也做出同样裁决。荷兰和瑞典则认为它们不属于转基因作物。中国和欧盟仍未表态。数十亿的全球粮食出口最终可能悬而未决。

反对者们称他们已经做好为规则、条例和标识而战的准备。“我们的立场从未改变。这只是基因工程的一种形式,所以同样的问题可能仍无法避免——它们必须进行安全评价,”消费者联合会的在职科学家 Michael Hansen 说道,这是一个附属于《消费者报告》杂志的游说团体。“我认为这件事近期内无法解决。”

然而也有人认为这种情况确实不需要进行管制。农场主 Jason McHenry 就已经接受了这个观点,“对我而言,转基因是向植物里加入外来生物的 DNA。我理解这种作物并没有外源 DNA,”McHenry 说,“就像我们发现了一个让人们生活更轻松的开关。如果能让生活轻松,那对我而言就很合理。”

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图丨 McHenry 位于南达科他州的农场,这里种满了转基因大豆

拨动开关

医药公司将基因编辑技术看作万能的“分子剪刀”,能够为遗传性疾病,如肌肉营养不良症,治疗提供激进的方法。大家并不知道的是,这项技术与大范围应用于农业及我们的食物中的技术非常接近。

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