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动物的基因组编辑引发热烈讨论

生物技术 时间:2020-11-21 19:21:56 作者:莫敖坤
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近两年,基因组编辑实验正在如火如荼地进行。尽管人类胚胎的CRISPR基因编辑已经暂停,但这些工具被应用在动物身上。据《纽约时报》报道,一些公司正利用这种技术来改造农场动物。

在爱荷华州的一个农场内,创业公司Recombinetics对两头犊牛的基因进行编辑,使它们不长出牛角,这意味着它们将不用忍受割牛角的痛苦过程。通常,农民会割掉牛角,以防止受伤。

相反,当犊牛还是培养皿中的单个细胞时,科学家们利用基因编辑工具,将负责长角的smidgen基因片段换成了安格斯肉牛的片段,而后者是没有角的。之后,通过正常的DNA复制机制将这种改变复制到所有细胞,并传递给后代。

CRISPR技术以RNA为向导,利用酶在特定位置切割DNA,去除并替换一段遗传代码。“这就像基因组中的查找-替换功能,”Recombinetics的首席执行官Scott Fahrenkrug表示。“这让我们能够找到物种中存在的天然变异,并迅速应用。”

不久前,研究人员报告称,他们已经编辑了蚊子,使它们不再携带导致疟疾的寄生虫。基因编辑工具也应用在更多动物身上。Recombinetics表示,他们已经利用TALENs工具,开发出开发基因编辑的小猪,只需要较少的食物就能养肥,以及巴西肉牛,肉更多也更嫩。同时,其他公司也在开发能抵抗非洲猪瘟的猪。

一些伦理学家认为,这种潮流将动物基因组编辑的讨论抛之脑后。几十年来,围绕着转基因生物(GMO),主要是玉米和大豆,人们一直在激烈地讨论。尽管农民广泛接受,但民众的反对促使一些零售商拒绝出售它们制成的食品,并努力通过立法来明确标识。

支持者认为,基因组编辑使得耕作更加高效,能够以更少的环境代价养活不断增加的人口。遗传学家John Hickey表示,与五十年代的鸡相比,今天的鸡以相同饲料喂养后,产生的肉要多出80%。

还有人说,这项技术可以造福人类健康。美国国家科学基金会正资助一个项目,让奶牛能够抵御引起昏睡病的寄生虫。另外几个项目正在对牲畜进行基因编辑,使其能抵御各种疾病,这在理论上可减少抗生素的滥用。

然而,一些消费者保护团体呼吁,将这么新的技术用在作为食物食用的动物身上,人们应该更加谨慎。基因编辑工具有时会改变预期目标以外的基因,这可能影响动物健康或改变牛奶或肉的成分。

“即使他们的出发点是好的,但这种做法使问题恶化,”善待动物组织的发言人David Byer表示。这个组织已敦促乳制品行业停止这种去牛角的做法,不支持基因编辑的方案。

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